Злокачественные новообразования (опухоли) характеризуются быстрым и инфильтрирующим или инвазивным ростом без образования капсулы, склонностью к распаду и изъязвлению, метастазированием их клеток по лимфатическим и кровеносным сосудам в другие органы и ткани, рецидивированием, токсическим воздействием продуктов их метаболизма на организм (кахексия).

К злокачественным обычно относят злокачественные опухоли из эпителия, слизистых оболочек внутренних органов или желез, из соединительной ткани (саркомы), составляющие вместе с раком группу так называемых солидных злокачественных опухолей, и лейкозы (гемобластозы). В настоящее время все солидные злокачественные опухоли обозначают собирательным термином «рак». Обычно они возникают в тканях на фоне предраковых процессов — воспалительного, травматического, дистрофического и т. д.

Злокачественная поверхностно расположенная опухоль имеет вид узла или язвы неправильной формы с шероховатой или бугристой поверхностью и нечеткими границами. Основание, на котором она расположена, инфильтрировано, подвижность ограничена, регионарные лимфоузлы увеличены. На рентгенограмме опеределяется фестончатость (размытость) ее краев.