Ревматоидный артрит, или инфекционный неспецифический полиартрит (или, как его коротко называют, инфектартрит) — это общее инфекционно-аллергическое заболевание, которое морфологически характеризуется системным поражением соединительной ткани, преимущественно в области суставов, а клинически — множественным артритом с хроническим, прогрессирующим течением, со значительными деформациями суставов и нарушением их функции. Инфекционный неспецифический полиартрит — одна из основных форм так называемых коллагеновых болезней, или коллагенозов, куда, кроме того, относят также ревматизм, системную красную волчанку, системную склеродермию, узелковый периартериит, дерматомиозит и сывороточную болезнь. Общим для всех этих заболеваний является системное поражение соединительной ткани с фибриноидным изменением ее основного вещества. Неясность этиологии и патогенеза инфектартрита не только не позволяет дать ему более точное патогенетическое определение, но и порождает большую путаницу и разнообразие в его номенклатуре. Существует около 20 названий этого заболевания. В США, Англии и других странах английского языка инфектартрит называется ревматоидным артритом (rheumatoid arthritis). Этот термин был введен в 1859 г. Врачом Лондонского госпиталя Garrod, определившим это заболевание как «воспалительное поражение суставов, которое похоже на ревматизм, но существенно от него отлично». Таким образом, термин «ревматоидный артрит», не определяя сущности болезни, указывает лишь на ее сходство с ревматизмом.

В странах французского языка (Франция, Бельгия и др.) болезнь называется «хронический эволютивный полиартрит» (polyarthritis chronique evolutive), что подчеркивает ее хроническое, прогрессирующее течение. В Германии и некоторых других странах распространено название «первичный хронический полиартрит» (polyarthritis chronica primaria).

Кроме того, в различных странах применяются и такие менее распространенные названия, как атрофический артрит, болезнь Шарко, анкилозирующий артрит, генуинный артрит, деформирующий артрит и др. В России принято и широко распространено название ревматоидный артрит, или инфекционный неспецифический полиартрит (коротко инфектартрит), что отражает точку зрения на его сущность как на инфекционно-аллергическое заболевание.

Ревматоидный артрит известен уже очень давно. Еще Аретаус, живший в I веке н.э., описал схожее с ревматоиднм артритом заболевание с деформацией мелких суставов кистей. В египетских мумиях этого периода найдены анатомические подтверждения существования инфектартрита. Впервые подробное описание этого заболевания сделано Sydenham в 1683 г., затем в 1853 г. Charcot. Распространение инфекционного неспецифического полиартрита довольно велико. По данным Rusk и Lowman (1953), 30-40% общего числа всех «ревматических заболеваний» падает на ревматоидный артрит. В США этим заболеванием страдает 2,7% всего населения (Hollander и Broun, 1951). По данным Kalbak, в Дании ревматоидным артритом страдает 10% всех амбулаторных больных и 33% всех стационарных больных. В Англии, по данным Kellgren, ревматоидным артритом страдает 1,4% мужчин и 3,3% женщин всех возрастов. Четырехлетнее обследование населения Англии (1957-1961), проведенное Королевским ревматическим советом, показало, что из 40 млн. населения старше 20 лет ревматоидным артритом страдает 1,5 млн. человек.

В Швеции ревматоидным артритом больны 2% населения (Edstrom). Инфектартрит распространен также в странах с жарким климатом. Например, в Бразилии этим заболеванием страдает 1% населения. В СССР точной статистики в отношении распространения инфектартрита не имеется, но клинический опыт показывает, что это наиболее распространенное заболевание среди всех хронических воспалительных заболеваний суставов.

Социальное значение инфекционного неспецифического полиартрита определяется не только его распространением, но и его хроническим, прогрессирующим течением, что приводит 15-20% больных к стойкой утере трудоспособности (Rusk и Lowman, 1953). По нашим данным, после 3 лет заболевания 50% больных теряют трудоспособность, причем 1/3 из них — полностью.

При этом ревматоидный артрит (инфектартрит) поражает людей в наиболее работоспособном возрасте.

По данным Ruelle и Henrard (1955), максимум заболеваемости инфектартритом падает на возраст 20-50 лет, что подтверждается и в наших наблюдениях. Женщины заболевают в 3-4 раза чаще, чем мужчины. Несмотря на значительное распространение и большое социальное значение инфектартрита, диагностика и лечение этого тяжелого заболевания все еще представляют большие трудности. Это обусловлено, с одной стороны, неясностью его этиологии и патогенеза, а следовательно, и отсутствием методов радикальной терапии, с другой стороны, — недостаточной осведомленностью практических врачей в отношении многообразных форм и различных вариантов клинического течения инфектартрита.